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Nace una tecnología similar a NFC pero basada en señales de audio

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Aunque NFC comienza a tomar cuerpo como la tecnología clave para hacer del móvil un dispositivo de pago, Naratte, startup con sede en Silicon Valley, está lanzando un sistema basado en audio que realiza la misma función sin necesidad de incorporar un chip al terminal.

La empresa Naratte presentó el pasado lunes Zoosh, una tecnología que permite a los móviles intercambiar información de transacciones a través de ondas de sonido inaudibles. Como con NFC, el usuario del móvil sólo ha de aproximar el dispositivo a un terminal punto de venta para hacer una compra o canjear cupones.

Mientras NFC utiliza chips especializados, ya presentes en móviles como el Google Nexus S comercializado por Sprint Nextel en Estados Unidos, Zoosh se basa en software que aprovecha el altavoz y el micrófono del terminal para enviar y recibir señales de audio a y desde otro dispositivo, de un modo similar a como los primeros modems intercambiaban datos enviando tonos entre teléfonos fijos. Aquí se puede ver un vídeo explicando la técnica utilizada por Zoosh.

Con Zoosh, los tonos se intercambian en distancias cortas a frecuencias inaudibles para el ser humano, alrededor de 20.000 Hz, justo el límite máximo utilizado por los dispositivos de consumo de audio, según Chad Seguin, vicepresidente de ingeniería de Naratte. Un móvil podría intercambiar esos tonos directamente con un PC convencional, como los utilizados en las tiendas para marcar las ventas. Para terminales especializados sin capacidad de audio, es posible añadir un adaptador con altavoz y micrófono incorporados.

Zoosh se podría utilizar también para transacciones entre dos terminales, incluidas las de tipo social como intercambiar información de contacto, asegura Brett Paulson, CEO de Naratte. Asimismo, se podrían enviar cupones o códigos de compra a un teléfono como un archivo de audio vía MMS (multimedia messaging service). Esta última capacidad extiende el alcance de la tecnología más allá de los smartphones a móviles más baratos.

Naratte está promocionando Zoosh no como un sustituto de NFC sino como un sistema alternativo que podría ser explotado hasta que los chips NFC tengan una presencia masiva en los móviles. Como no requiere hardware adicional en algunos casos, su implementación podría ser tan fácil como escribir una aplicación o integrar Zoosh en el software ya existente. Prácticamente cualquier móvil preparado para trabajar con MP3 podría usar Zoosh.

Para algunos expertos, la nueva tecnología podría ser una buena alternativa a NFC mientras se generaliza su adopción, que llevará algunos años. Otros, sin embargo, muestran recelos, puesto que, al basarse en señales de audio, podrían no tener la calidad suficiente para transportar con fiabilidad las transacciones o ser susceptibles al ruido de fondo y provocar interferencias. Naratte asegura, no obstante, que en las pruebas realizadas la tecnología ha funcionado con éxito incluso en entornos ruidosos como bares y cafés.

Lo cierto es que Zoosh ya tiene un cliente. Se trata de SparkBase, una compañía de Cleveland que utiliza la tecnología de Naratte como la base de su aplicación de monedero electrónico PlayCould para tarjetas regalo.