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Cómo Intel se está apoderando de una parte del sector de tablets

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Brian Krzanich. CEO de Intel Corp.

Intel tiene una meta ambiciosa para 2014: conseguir que sus chips Atom estén en 40 millones de tablets, o cuatro veces el número de tablets a las que Intel llega en 2013. Pero en vez de hacerlo creando productos que hoy demandan las tablets, la compañía tiene otro plan: pagarle a los fabricantes de tablets para que usen sus chips.

Eso es esencialmente lo que Intel ha estado haciendo a través de un programa revelado en la reunión de analistas en noviembre. Intel le pagará a los fabricantes para cubrir los costos adicionales de componentes para usar sus chips Bay Trail en vez de los procesadores ARM, y también ayudará a cubrir los costos de ingeniería al diesñar una tablet Intel.

La división de Intel que fabrica Bay Trail incurrirá en un “incremento significativo” en sus pérdidas operativas para pagar por el plan, según comentó la CFO Stacy Smith en una reunión en noviembre, pero se espera que esto signifique un gran número de tablets que utilicen chips Intel, incluso de jugadores como Samsung.

“Básicamente, están invirtiendo para contrarrestar su entrada lenta al mercado”, dijo Dean McCarron, analista principal en Mercury Research.

El CEO Brian Krzanich dio más alcances al dar a conocer los resultados financieros el jueves, luego que se le hiciera la pregunta sobre la proporción de tablets con Intel que serán soportadas por este subsidio.

Tras algunas dudas, Krzanich dijo que “la mayoría de proyectos que tienen en 2014 usan en alguna medida esto”. Con eso confirmado, muchos analistas sospecharon: si compran una tablet Bay Trail este año, es probable que Intel haya pagado al fabricante para cubrir los costos de usar ese chip.

No es difícil ver por qué Intel es tan agresivo: las ventas de PC están en caída y el fabricante está detrás del mercado más caliente en tecnología. La mayoría de tablets en el mercado usan chips ARM cuyos diseños son manufacturados por Samsung, Apple, Nvidia, Qualcomm y Rockchip.

Una causa de los problemas de Intel es que Bay Trail fue diseñado para la gama alta del mercado de tablets, en donde Windows 8 no ha tenido mucho éxito. Intel ahora ve como su mayor oportunidad el mercado de gama baja de equipos Android, pero está estancado con Bay Trail hasta que los chips Broxton y SoFIA lleguen en 2015.

Los analistas dicen que Bay Trail tiene un buen rendimiento pero no tiene tantas funcionalidades integradas en el chip como otras opciones, por lo crea una mayor lista de materiales para los fabricantes. Eso significa que necesitan comprar componentes adicionales para funciones como comunicaciones o imprimir capas adicionales en las placas, dijo Krzanich el jueves.

Con los subsidios, Intel está pagando a fabricantes de tablets para cubrir los costos adicionales de la lista de materiales. “Esto no es una reducción de precios, más bien un equilibrio en el costo de la lista de materiales”, dijo Krzanich. También pagará por costos no recurrentes de ingeniería, es decir, lo que cueste hacer la transición a un chip Intel.

Intel espera que esto cree un gran número de tablets x86 en el mercado, y que el próximo año, cuando Broxton y SoFIA aparezcan, ya no necesite pagarlos. Esos chips estarán más integrados que Bay Trail. SoFIA, por ejemplo, aparecerá en dos versiones, una integrada con 3G y otra con 3G y LTE.El costo de la lista de materiales para una tablet con Broxton será de 20 dólares menos que una con Bay Trail, dijo Krzanich. SoFIA, con una mayor integración y menor tamaño, costará incluso menos, dijo.Incluso con SoFIA, Intel hará una consesión significante: el chip será manufacturado a través de TSMC. Eso refleja la necesidad de Intel para producirlo rápidamente, dijo Nathan Brookwood, analista principal de Insight64.

“Cuando Intel miró a las diferentes piezas, TSMC ofrecía piezas de bajo costo. Se dieron cuenta que sería más fácil simplemente usar el proceso de TSMC”, dijo.

Para poner la meta de Intel de 40 millones de tablets en un año en contexto, Apple vendió 70 millones de tablets en el año fiscal que acabó en setiembre.

Algunos analistas piensan que Intel llegará a su meta. “Si me hubieran preguntado hace seis meses, hubiera sido más escéptico”, dijo McCarron en Mercury Research. Pero el plan de subsidios hace “costo neutro” el tema para los fabricantes, dijo.

Además, los chips de Intel y los sistemas de Microsoft ya no vienen siempre juntos, como sucedía en el pasado. “Eso cambia todo”, dijo McCarron.

Los subsidios deberían ayudar a Intel encontrar su espacio en millones de tablets de gama baja producidas en China, pero Bay Trail también podría encontrar tracción en fabricantes de otras gamas como Samsung, HP y Dell, dijo Patrick Moorhead, analista principal en Moor Insights and Strategy.

“Espero que hayan más de estos chips en equipos Samsung en el futuro”, dijo Moorhead. Él espera que las 40 millones de tablets se distribuyan entre la región Shenzhen en China y otros fabricantes de otras gamas.

“Hay que ponerle atención a Apple y a Samsung”, dijo McCarron. “Es difícil que Apple haga la transición. Pero Samsung es más abierto y flexible”.

Para Intel, encontrar más negocios entre fabricantes de tablets es urgente. “Este mercado se está moviendo, e Intel debe ser parte de ello”, dijo Brookwood.

Fuente: CIO / James Niccolai / 17-01-14

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