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Google muestra servidor propio con chip Power de IBM

Google_Power8MotherboardLos esfuerzos de IBM para ampliar el uso de sus chips Power en centros de datos de hiperescala, acaba de recibir un espaldarazo de parte de Google. El gigante en línea está mostrando su primera tarjeta de servidor construida en casa basada en el procesador Power8 de IBM en una conferencia de IBM en Las Vegas, el lunes.

Google es uno de los miembros fundadores de la OpenPower Foundation, el proyecto de IBM para abrir el diseño de su chip Power para su uso en nuevos tipos de servidores, por ello no es secreto que Google fuera parte del esfuerzo. Pero no ha confirmado públicamente que estaba construyendo hardware con Power y portando su software al chip.

El lunes, Gordon MacKean, ingeniero de Google que también es presidente de la OpenPower Foundation, publicó una imagen de la tarjeta madre del servidor Power8 de Google en su página en Google+. “Siempre estamos buscando entregar la más alta calidad de servicio para nuestros usuarios, y por ello construimos este servidor para portar nuestro stack de software a Power”, escribió MacKean.

“Una verdadera plataforma de servidor también es crítica para tener mediciones detalladas del desempeño y optimizaciones continuas, y para integrar y evaluar los avances que se encuentren disponibles a través de OpenPower y la comunidad OpenPower amplia”, escribió.

Los chips Power se usan básicamente en los propios servidores Unix de IBM, pero las declinantes ventas en estos sistemas han forzado a IBM a buscar más allá. Al licenciar el diseño de Power8, espera persuadir a otras compañías a diseñar chips y servidores Power para su uso en otros mercados. Competirá en estos mercados con los chips Xeon x86 de Intel, los cuales son los dominantes en la actualidad, pero también con los procesadores de 64 bits de ARM, los cuales lentamente están llegando al mercado de servidores.

De hecho, los chips de ARM han estado recibiendo mucha atención últimamente. Al igual que los procesadores Atom de Intel, no son poderosos pero son vistos como una buena alternativa para las cargas de trabajo que involucran grandes volúmenes de pequeñas transacciones, ya que sus pequeños cores consumen poca electricidad.
Es un vehículo de prueba, por lo que no significa que Google vaya a desplegar servidores Power de manera general en sus centros de datos en el corto plazo, pero es un buen voto de confianza para IBM.

Un proyecto de IBM para ampliar el uso de sus chips para servidor Power empezó el miércoles como un intento de Big Blue para desafiar a Intel para lograr un rol más protagónico en los centros de datos de hiperescala que corren empresas como Google y Facebook.

Es un cambio con respecto al pasado, en el que los cada vez más poderosos chips Xeon de Intel han estado ganando terreno al negocio de Power de IBM. Ahora, con la nueva estrategia de licenciar su diseño Power para su uso por parte de otros fabricantes de servidores, IBM está contragolpeando.

Los procesadores Power son usados actualmente en los servidores Unix de IBM que corren software de back end para compañías como IBM, SAP y Oracle. Ese tradicional mercado Unix ha estado en declive, por ello IBM quiere posicionar a Power para las aplicaciones Web y de analítica en centro de datos de gran tamaño.

IBM continuará construyendo servidores Power como antes, incluso el miércoles lanzó nuevos sistemas basados en el chip Power 8. Pero está listando a otras firmas para que la ayuden a ganar más negocios con los proveedores de servicios en línea de gran escala de Estados Unidos y China.

Estas compañías compran mucho hardware, pero cada vez más desean tener voz sobre la forma en que se diseñan, y quieren sistemas de ‘caja blanca’, de bajo costo y sin extras. Ese es un modelo de negocios diferente al de IBM, y la razón por la que se formó la OpenPower Foundation, una alianza mayormente conformada por proveedores que ahora tiene 26 miembros.

Varios de esos miembros anunciaron avances en torno a Power el miércoles. Nvidia afirmó que sus GPU podrán actuar como aceleradores en los servidores con Power por primera vez. Tyan, fabricante de motherboards, mostró el primer diseño referencial de un servidor con Power de ‘caja blanca’. Los proveedores de componentes Mellanox, Xilinx y Altera también mostraron avances en torno a los chips Power. También entre los miembros se encuentran Hitachi y Samsung.

Google es parte de la iniciativa, también, y trabajó con IBM y Canonical para desarrollar herramientas de código abierto y firmwares para los sistemas Power. Si IBM puede asegurar a Google como cliente, se trataría de un gran voto de confianza, pero ahora Google está evaluando el hardware.

La apertura es fundamental, y no es algo que IBM esté haciendo porque tuviera elección. Sus propios servidores Power vienen en paquete con costosos software y servicios que no calzan con el modelo de bajo costo de compañías como Facebook y Google.

“Los proveedores de servicios de gran escala no van a comprarle a IBM”, sostuvo Patrick Moorhead, analista de Moor Insights & Strategy. “Sin importar que tan buena sea la tecnología, ellos quieren comprarla a alguien con un diferente modelo de costos”.

Ese es el motivo por el que es importante para IBM asegurar las licencias para su chip Power. Suzhou PowerCore de China será el primer licenciatario, y ayudará a IBM a llamar la atención del gran mercado chino. Pero IBM va a necesitar más socios, incluyendo constructores de sistemas para hacer los servidores Power.

Francisco Carrasco, CIO America Latina

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